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Dos veces sonó la Marsellesa anoche. Una en la ceremonia oficial de los himnos nacionales. Otra, a capella interpretada por las 27.000 gargantas de aficionados franceses segundos antes de iniciarse el partido. El impresionante himno francés amenazaba con sonar una tercera vez para celebrar la victoria de Francia sobre España y el pase a la final de su selección. Pero Pau Gasol hizo honor a sus palabras. ” Hemos venido para ganar a Francia aquí. Un imperial Pau Gasol que con 40 puntos y 11 rebotes lideró a España para llegar a la final cuando menos se esperaba. Fuera de casa. Con muchas bajas( Navarro, Marc Gasol, Ibaka, Calderón y Ricky Rubio más la de Abrines durante la preparación), con una selección con menos talento que en años anteriores y sin partir como favoritos. Sufriendo en cada partido decisivo para alcanzar el objetivo de luchar por el oro y clasificarnos directamente para los Juegos Olímpicos.

Sin palabras. A pesar de llevar viendo jugar a Pau Gasol desde el Mundial Junior 1999, cuando era uno más de un equipo liderado por Raúl López y Navarro, los adjetivos se acaban para describir su actuación de anoche. Mejor las imágenes. Una noche inolvidable y para recordar. Una victoria sufrida y trabajada de un equipo al que muchos veían derrotado antes de empezar olvidando las ganas de revancha que tenían después de perder en los cuartos de final del Mundial 2014 en España a manos de Francia. Le dimos vuelta a la tortilla francesa de la mejor manera posible.

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Era evidente que si España quería tener posibilidades de ganar el Eurobasket 2015, nuestro libreto de juego tenía que variar algunas cosas. Con menos calidad y talento, nuestro juego ofensivo tenía que girar alrededor de Gasol pero consiguiendo tener el mayor equilibro posible entre juego interior y exterior. Y tirar de concentración, un excelente nivel defensivo, carácter y orgullo. Todo eso, unido a la excelente dirección de Sergio Scariolo desde el banquillo( teníamos entrenador este año de nuevo), son las bases de nuestra victoria ante Francia. Y ante Grecia.

La victoria ante Francia refleja muy bien lo que ha supuesto el campeonato de España. Altibajos en el marcador, alternando momentos de excelencia pero con algunos bajones defensivos puntuales. Ayer no hubo ninguna laguna defensiva. Los 40 minutos de partido y los 5 de prórroga fueron un ejercicio agonístico en defensa que nos dejara opciones para luchar por el partido. Hablamos, como no hacerlo, de la excelencia de Pau Gasol. Pero una de las claves silenciosas del partido fue el marcaje de Sergio Llul, y de Pau Ribas y Sergio Rodríguez, sobre Tony Parker que dejaron al base de los San Antonio Spurs en solo 10 puntos con un nefasto 4/14 en tiros de campo( un 23%). A cada escapada de Francia en el marcador, bajamos el culo para defender más y mejor y recuperar las desventajas en el marcador. Espcialmente remarcable la defensa de Rudy Fernández sobre Batum a pesar de su inferioridad física y de jugar todo el campeonato muy mermado por sus problemas en la espalda.

Con una rotación de solo 8 jugadores en los dos últimos partidos, Francia empleó 9 anoche, las aportaciones de todos eran importantes. En ataque teníamos la consigna clara. Pau Gasol como referente y la irrupción de Sergio Rodríguez, 15 puntos y 3 asistencias, que nos aportaba más ritmo en ataque y más variedad de recursos. Lo decíamos antes del partido. Francia no tiene más calidad y talento que España. Incluso con todas nuestras bajas. Su principal amenaza es el juego físico donde son mucho mejores que nosotros. Y lo demostraron. Durante gran parte del partido nos superaron ampliamente en el rebote ofensivo lo que les concedía segundas opciones en ataque. Y ése fue su principal sustento con un Tony Parker bien marcado y la aparición de Gelabale y Lauvergne que nos hizo ponernos 11 puntos abajo al final del tercer cuarto, 40-51 en el minuto 28.

No nos vinimos abajo que era lo más fácil. Ahí sacaron el carácter y la casta para recuperar poco a poco desde la defensa y cargando de personales a sus jugadores interiores forzando muchos tiros libres impediendo que Francia se escapara más en el marcador dejando un 52-61 a falta de 6 minutos y medio para el final. La vuelta de Pau Gasol después de un descanso nos fue acercando más en el marcador en los minutos finales donde la ansiedad de Francia crecía y crecía mientras las caras de concentración de nuestros jugadores anticipaban la igualdad en el marcador. Lo peor que le podía ocurrir al conjunto francés. Un manojo de nervios en ataque compensado por la permisividad arbitral en determinados momentos del partido, sobre todo hacia el final del tiempo reglamentario.

Otra de las claves de la victoria fue la decisión de Scariolo de sentar en los minutos finales a un Mirotic demasiado blando en defensa y sustituirlo por Felipe Reyes que dio una nueva clase magistral de rebote y defensa ante jugadores mucho más grandes. Con 16 segundos por jugar y tres puntos de ventaja, el miserable Batum nos metió un triple que forzaba la prórroga y Gobert taponaba el último tiro de Gasol. A remar nuevamente con el marcador en contra en el inicio de la prórroga pero con la clara sensación de que podíamos ganar. Y así fue. Llul seguía con su exhibición defensiva sobre Parker, Pau Gasol machacaba a los rivales, Sergio Rodríguez dirigía magistralmente las operaciones mientras Claver cogía varios rebotes en ataque decisivos y junto con Pau y Felipe cerraban el rebote defensivo. Con deja vu incluido al final de la prórroga. A falta de 18 segundos, llegábamos con 3 puntos de ventaja y Claver realizaba una inocente falta sobre Batum mientras lanzaba de tres. Falló los tres tiros libres. Justicia poética para el agresor de Navarro en los cuartos de final de los Juegos Olímpicos de Londres. Cogimos el rebote defensivo y Gasol machacó el aro francés para poenr el 80-75 definitivo. Que pase el siguiente.

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La venganza es uno de los sentimientos más humanos que existen. Sobre todo la deportiva. Después de la derrota el año pasado en nuestro Mundial ante Francia, todos soñabamos con este momento. Pau Gasol más que nadie. Una herida que no hacía más que alimentar el orgullo por recuperarse de la auténtica caída de los dioses que supuso esa eliminación. Ya la tenemos y solo falta la guinda de conseguir el oro el domingo ante Serbia o Lituania. Un detalle. En el Eurobasket 2009 perdimos el primer partido ante Serbia y les ganamos en la final. Sería cerrar un círculo perfecto en el, posiblemente, último Europeo en el que podamos disfrutar de Pau Gasol. Nuestro E.T particular en acertada definición del gran Andrés Montes.

P.S. Sabe especialmente mejor la victoria ante Francia en su casa después de oir las palabras del seleccionador francés Vincent Collet. ” El arbitraje no nos ha dejado defender a Pau Gasol”. Gobert incidía en lo mismo. Hasta Batum tuvo una reacción mejor ante la derrota. Quién lo diría. Además de ser unos malos perdedores, su relación con la realidad es nula. Su fanatismo les impide ver que si el arbitaje fue tan injusto con ellos, ¿ cómo es posible que fueran ganando por 11 puntos al inicio del último cuarto?. Batum no falló los tres tiros libres finales por culpa de los árbitros. Los árbitros no fueron los culpables de que el mejor jugador francés anoche y el que nos hizo más daño, Gelabale, solo jugara 17 minutos. Muchas gracias Collet por el favor.  Se encontraron con una selección que tenía ganas de revancha, con más casta y carácter, que supo manejar mejor las emociones y con el arma de destrucción perfecta, don Pau Gasol.

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El partido más difícil del Eurobasket 2015. Y el partido más completo realizado hasta el momento. En cuartos de final y ante una Grecia invicta que había exhibido un gran juego en la primera fase. Jugando a su ritmo, con un partido lento y lleno de interrupciones que nos impedían salir al contrataque, estilo griego clásico, ganamos un partido igualado que nos lleva a semifinales. España se presentaba con el mejor ataque del torneo y Grecia con la mejor defensa del campeonato. Una defensa dura y agresiva para impedir a los rivales hacer su juego. Con esas mismas armas les hemos ganado. Que siga Bourousis llorando y diciendo que les robamos las semifinales del Eurobasket 2007.

Un pase a semifinales logrado a fuerza de carácter y pelea. Con una selección mucho menos talentosa que en ediciones anteriores, las bajas y el paso de los años no perdonan, nos plantamos en unas semifinales de las que no nos bajamos desde 1999, sumando 9 participaciones consecutivas. Ninguna selección presenta este bagaje. Con Gasol y sin Gasol. En el partido de hoy una nueva actuación estelar de Pau Gasol, 27 puntos y 9 rebotes, bien secundado en ataque por Mirotic, 18 puntos, y Sergio Rodríguez más las aportaciones fundamentales de Llul y Felipe Reyes. Con una defensa plena de concentración y un Víctor Claver que por segundo partido consecutivo es imprescindible en defensa, 8 rebotes y 6 de ellos en el último cuarto, llenando el hueco que el maltrecho físico de Rudy Fernández no puede llenar.

Le hacía falta un partido así a Claver, al que siempre se le esperaba y casi nunca aparecía. Scariolo lo repetía una y otra vez. Nuestras opciones de seguir avanzando en el Eurobasket 2015 pasaban por la defensa. Una defensa agresiva, con variantes entre individual y zona y plena de concentración que nos hiciera compensar las bajas sufridas antes y durante el torneo y la preparación. Una defensa que lució solo a ratos en la primera fase y que ha aparecido en los momentos importantes. Como ayer, con un jugador total como Antetokounmpo, 12 puntos y 17 rebotes, una criatura ya en la NBA que con sus 2.11m y 2.30m de envergadura representaba una amenaza para lo que solo podíamos presentar el antídoto de Claver como alero alto. Y con Spanoulis acertado solo por momentos gracias a una defensa coral, ahora Pau Ribas, ahora Sergio Llul que le dejó con solo 4 de 14 en tiros de campo, un paupérrimo 28% de acierto.

Después de un inicio estelar de Llul con dos triples en los primeros minutos, no fuimos capaces de alterar el biorritmo lento griego y tuvimos que jugar su partido. Pocas faltas al inicio, como si nos estuviéramos estudiando de cara al final, y partido igualado con breves estirones hasta llegar al descanso con ventaja española de 39-32. Un buen margen con una anotación corta. Pero a la vuelta de vestuarios nos pasó lo que en otros partidos. Un pobre tercer cuarto y teníamos que remar con el marcador en contra, 52-55. Pero sucedió igual que en el partido de octavos ante Polonia. Con Gasol en el banquillo, apretamos aún más en defensa y nos ponemos por delante hasta que entre nuestra estrella particular para seguir remando hasta la victoria. Una muestra más del carácter especial de una selección que juega mejor cuánta mayor es la presión. De menos a más. Igual que en Eurobaskets anteriores donde si teníamos a todas nuestras estrellas.

Queda Francia. Mañana a las 21.30. La misma a la que dejamos eliminada en los Europeos de 2009 y 2011. La misma que nos eliminó en el batacazo de cuartos de final del Mundial del año pasado en Madrid en el que debía de ser uno de los broches de oro de nuestra mejor generación de Baloncesto. No pudo ser. Después de una primera fase invictos, caímos en el cruce de cuartos ante un rival sin Tony Parker. Ahora, la situación es inversa. Francia acude con todas sus estrellas y nosotros llegamos con muchas bajas. Francia llega invicta, como Grecia, y España llega con una primera fase con muchas dudas pero sacando el carácter y la defensa con Pau Gasol como lider indiscutible. No tienen más talento que nosotros pero son muchos más atléticos y fuertes. La defensa será fundamental y no conceder segundas opciones de tiro. Nuestros roles están claros. Pau Gasol y Mirotic como líderes en el ataque con el resto de jugadores de la rotación aportando puntos en diversos momentos buscando el mayor equilibrio posible entre juego interior y exterior. Y con la mejor defensa posible en un ambiente infernal. Nos tienen ganas los franceses. Su prepotencia habitual y el ambiente favorable les puede llegar a creer que tiene el partido ganado. Como nos ocurrió el año pasado a nosotros en nuestro Mundial. Mejor para ellos. Así la venganza será más dulce.

La crónica sería fácil. Pau Gasol fue ayer más ET que nunca, en acertada definición del gran Andrés Montes. Un 6 de 7 en triples para una actuación redonda de 30 puntos y 6 rebotes. El público francés ovacionó a Gasol cuando se retiraba a falta de pocos minutos del final del partido después de pasarse todo el partido pitando a España. Eso se llama miedo y respeto por una selección que le ha ganado mucho más de lo que hemos perdido con ellos. Incluso con una Francia arrolladora, paliza a Turquía en el cruce de octavos, y una España con muchas bajas y dudas, nos temen. Bien está así.

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Asistimos ayer a un partido donde hubo de todo. Momentos de gran defensa con otros momentos de falta de concentración, y un ataque excelso en algunas fases junto con ataques mal planteados. La baja de Rudy Fernández ayer, ni un solo minuto jugó por sus problemas de espalda, mermaba aún más la falta de talento de nuestros jugadores respecto a campeonatos anteriores. Si a esto sumamos el pinchazo en el gemelo sufrido por Gasol en el calentamiento, el panorama se dibujaba negro. Más dudas en el Eurobasket 2015. El partido parecía confirmar estos temores. Altibajos constantes en el juego, tanto en defensa como en ataque, que nos hacían incapaces de poner tierra de por medio con una Polonia, no nos ha ganado un partido desde los Juegos Olímpicos de 1972, que jugaba sin miedo.

El partido transcurrió así hasta finales del tercer cuarto donde asistimos a una muestra de carácter de la selección jugando nuestros mejores minutos del campeonato justo en el momento en que hay que hacerlo: en los cruces eliminatorios. Aparte de la actuación sobrenatural de Pau Gasol, no es normal que un pivot de 2.15m meta 6 de 7 en triples, asistimos a varias revindicaciones. La más importante, quizás por no esperada, fue la aportación clave de Víctor Claver. Tan criticado, con razón la mayoría de ocasiones, ayer se destapó con una muy buena actuación después de una participación casi testimonial en el campeonato. En defensa aportó agresividad y rebote y los intangibles de de provocar fallos en los rivales. Su buen momento fue recompensado por Scariolo con 25 minutos en pista superando en la rotación a Fernando San Emeterio, titular los dos últimos partidos en sustitución de Rudy.

Otra aportación clave fue la actuación conjunta de Sergio Rodríguez y Sergio Llul, el Dúo Dinámico del Madrid. Con ellos en pista y con una mayor agresividad y dureza en defensa, empezamos a revertir el signo del camino que se encaminaba a un final igualado. Haciendo un mejor juego colectivo, con una mejor defensa, nuestro ataque ganó en velocidad y buscamos más alternativas que el simple pase interior a Pau. Ganamos en alternativas porque jugamos con mejor cabeza en el momento en que podría ser más difícil: con el partido igualado, con el público en contra y con bajas en nuestro equipo.

El camino a seguir está marcado. Necesitamos intensidad, velocidad para poder jugar al contraataque y equilibrio entre el juego interior y exterior para tener más alternativas en ataque. Grecia nos espera el martes a las 18.30 uscando el pase a semifinales y la lucha por las medallas como premio. Un equipo duro y rocoso en el que debemos superar el ritmo lento que impondrán al partido para tratar de que no hagamos nuestro mejor juego. Tienen una generación no tan brillante como las anteriores, con menos fondo de armario, pero siempre son un equipo. Tienen un plan. Nosotros también. Con menos talento que en otras ocasiones( cómo no echar de menos a Navarro, Calderón y Marc Gasol) pero con la ilusión de seguir disfrutando, incluso en la gonía, con este equipo.

Algunas veces la realidad es dura. En el deporte también. Pero debemos ser conscientes de que todo lo ganado por la selección española de Baloncesto no puede mantenerse siempre. Navarro no es eterno. Gasol tampoco. Ni siquiera Felipe Reyes, aunque a veces lo parezca. Pero estamos acostumbrados al caviar, al glamour de un equipo liderado desde principos de siglo por los juniors de oro que ganaron el Mundial junior en Lisboa en 1999 y el Mundial absoluto en 2006. Luego dos europeos consecutivos, 2009 y 2011, con dudas al principio en ambos torneos, y dos finales inolvidables de Juegos Olímpicos ante Estados Unidos. Seguiremos teniendo un buen equipo pero para que salgan otro Pau Gasol y Juan Carlos Navarro pasará mucho tiempo. O no. Nunca se sabe. Ni siquiera en Estados Unidos ha salido otro Michael Jordan o Magic Johnson. No. Lebron James tampoco vale.

El batacazo del Mundial de 2014 nos hizo despertar de un dulce sueño de éxitos prácticamente ininterrumpidos.  Una auténtica caída de los dioses ante el equipo francés. Una mala gestión de Orenga en el torneo y hacer el peor partido en el cruce de cuartos contra Francia nos eliminó. Scariolo vuelve para manejar un grupo que conoce en gran parte tratando de recuperar las sensaciones con él a los mandos en los Europeos de 2009 y 2011.

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Hoy empiezan los cruces de octavos de final del Eurobasket 2015. Nuestro habitat natural y donde mejor jugamos alcanzando siempre, como mínimo, las semifinales desde 1999. Pero llegamos a este Eurobasket con muchas dudas condicionados por las numerosas ausencias que tenemos. Navarro con su fascitis permanente. Ricky Rubio y Calderón con una temporada plagada de lesiones. Marc Gasol por decisión propia después de firmar el contrato de su vida con Memphis. Ibaka por la decisión salomónica de llevar a Mirotic. Y en plena preparación, otra fascitis nos hace perder a Alex Abrines, el mejor tirador puro que tenemos. Tampoco ayudó la gira de preparación diseñada por José Luis Sáez, más pensada para los ingresos de la Federación que para preparar el Europeo. Una gira sin partidos contra rivales potentes y con todos los partidos disputados en casa. Nada nuevo. Scariolo se encargó de recordar varias veces que cuando el llegó al cargo la preparación ya estaba diseñada.

Una vez en el torneo, nuestra primera fase se caracteriza por luces y sombras. Día y noche con un intervalo de pocos minutos en el mismo partido. Como si hubiera un timón que cambia el rumbo. Ahora minutos espléndidos, ahora una pájara descomunal. Nos clasificicamos para el cruce de octavos como segundos en el grupo más difícil del torneo. Victorias fáciles frente a Turquía e Islandia y sufrimiento hasta el último segundo contra Alemania curiosamente en el mejor partido de forma global hasta el momento. Pero derrotas frente a Serbia y frente a Italia con Belinelli y Gallinari como estiletes que nos destrozaron a base de triples.

Claros y oscuros que se traducen en que somos el equipo que más anota y el que menos balones pierde por partido. Pero con una defensa blanda y lenta en ocasiones que nos hace llegar tarde a cubrir al rival. Con Scariolo de nuevo en el banquillo, ésa debería ser una de nuestras armas más fuertes. Buena defensa para hacer transiciones rápidas al aro rival. El ADN histórico de nuestro baloncesto que estamos exhibiendo en pequeñas dosis. Otro desajuste es el equilibrio entre juego interior y exterior. Con Mirotic, Pau Gasol y Felipe Reyes, más las aportaciones de Willy Hernangomez, el juego interior nos proporciona un buen número de puntos. Pero el tiro exterior está faltando. El debutante Pau Ribas es nuestra mejor baza y está cumpliendo con creces pero nos hace falta el acierto de Sergio Llul y de Sergio Rodríguez. Contra Alemania el Chacho cumplió jugando su mejor partido y siendo nuestro mejor hombre y Llul jugó con agresivas penetraciones compensando su falta de acierto desde la línea de tres.

Y poco más. La falta de Abrines y la poca aportación de Rudy Fernández por sus problemas de espalda lastran nuestro juego. Rudy está jugando infiltrado cada partido soportando un gran dolor. Se le nota en la cara. Cualquier esfuerzo lleva aparejada una cara de sufrimiento. Ésta es una de las claves. Rudy aporta intensidad en el juego, una gran defensa y tiro desde fuera. Pero sus minutos están muy medidos por su condición física. De su posible, pero incierta, mejoría física, pasan algunas de nuestras mejores opciones. Tanto en ataque como en defensa. Esos intangibles que no salen en las estadísticas y que le hacen ser básico en nuestra selección.

Llegamos a la segunda fase sin brillo. Pero estamos ahí. En los cruces donde se deciden los torneos. Lo anterior sirve de poco. Mi esperanza es que en el partido contra Alemania jugamos el encuentro más serio hasta el momento. Precisamente cuando llegan los partidos clave. Y esta selección es ahí donde mejor se desenvuelve. Esta tarde cita a las 18.30 en los octavos de final contra la Polonia de Gortat. Para llegar a los Juegos Olímpicos de Rio hay que pasar obligatoriamente a cuartos de final, solo los finalistas tienen plaza directa y del tercero al séptimo jugarán un Preolímpico. Sería el broche perfecto para la mejor generación de baloncesto de nuestro país.